Hack-a-GM

Töltelékszerződésből bajnokcsapat kulcsembere

2021. július 21. - Agárdi László Lehel

A 2012-es drafton a második körben elég sok olyan játékos kelt el, aki aztán hosszú időre megragadt a ligában, és akár meghatározó játékossá is tudott válni, így Draymond Green, Will Barton, Jae Crowder, Tomas Satoransky, Mike Scott és Kyle O'Quinn is, hogy az NBA-legenda Robert Sacre nevét ne is említsük. A továbbiakban mégsem róluk esik szó, hanem arról a kosarasról, akit a 39. helyen választott ki a Detroit Pistons, hogy aztán egyetlen szezon után elcseréljék azért, hogy fizetésügyileg átmenjen egy olyan csere, amiben két Brandon váltott csapatot, de egyikük sem volt Roy: ő Khris Middleton, a Milwaukee Bucks All-Star és bajnok játékosa. 

wtmj_com.jpg

Khris Middleton három évet töltött el a Texas A&M egyetemi csapatánál, és egy ideig úgy tűnt, hogy hibát követett el azzal, hogy nem jelentkezett a 2011-es draftra: az akkor másodéves Middleton 24-9-es mérleghez segítette csapatát, miközben 14,3 pontot, 5,2 lepattanót és 2,8 gólpasszt átlagolt. A következő egyetemi éve nem sikerült ilyen jól, minden mutatóban visszaesett, ráadásul az addig ígéretesnek tűnő triplázása is leromlott - az sem segítette a helyzetét, hogy sérülésekkel küzdött az idény folyamán, és ez is hozzájárult ahhoz, hogy a Texas A&M csalódást keltő 14-18-as mérleggel zárjon. Az már ekkor is látszott, hogy sokoldalú játékos válhat belőle, ugyanakkor sokan megkérdőjelezték, hogy képes lehet-e labda nélkül játszani a nagyok között. A DraftExpress már ekkor is azt emelte ki legfőbb erősségeinek, hogy képes magának dobóhelyzetet teremteni, magabiztos középtávolival rendelkezik, és képes másoknak is helyzetet teremteni, ugyanakkor úgy értékelték, hogy nem elég gyors az első lépése, és a spot-up helyzetekből sem dob hatékonyan. 

Middletonról a draft előtt úgy gondolták, hogy egy annál kisebb szerepben, mint amit az egyetemen betöltött, nem lehet kellően hatékony, ráadásul tette ezt egy nem túl veretes csapatban, aminek az akkori keretéből más el sem jutott a ligáig, és itt is csak második opció lehetett. Utólag már megmosolyogandó, de a legnagyobb piros felkiáltójelet a neve mellett a tripladobása jelentette. Hogy akkor mit keresett egyáltalán a drafton? Nagyon nem nől minden bokorban egy olyan 201 centi magas játékos, aki képes magának és másoknak is helyzetet teremteni, így egy izgalmas projektnek tűnt. Az egyértelműnek látszott, hogy ő nem lesz azonnal meghatározó játékos a ligában, talán még stabil rotációs tag sem, ugyanakkor fejleszthetőnek tűnt, akiből sokat ki lehet hozni, és a Detroit Pistons ennek a tudatában választotta őt ki a 39. helyen. Az se hangzott rossznak az esetében, hogy egyes oldalak az NBA-hasonmásának Gordon Haywardot jelölték meg, a második körben igazi kincs lehetett egy ilyen jellegű kosarast találni.

Újoncként a várakozásoknak megfelelően nem is kapott sok lehetőséget, a Pistons első 54 meccséből csak négyszer került pályára, sokszor a kispadra sem ülhetett le, és három meccset még a fejlesztőligában is eltölthetett, ahol szintén nem alkotott maradandót. 2013 januárjában elcserélték Memphisbe Tayshaun Prince-t, és mivel februárban sem változott sokat a Pistons helyzete, elkezdték játszatni Middletont. Amikor először komolyabb lehetőséget kapott, rögtön szerzett 10 pontot, és ugyan csak 1/7 dobását süllyesztette el, de ehhez hozzá tudott tenni 7/9 büntetőt. Az alapszakasz utolsó 28 meccséből 23 alkalommal lépett pályára, nyolcszor jutott el legalább 10 pontig, és néhány meccsen megvillantotta azt is, hogy képes akár szervezni is. Újoncévében így sem hozott összességében túl veretes számokat, 17,6 perc alatt 6,1 pontot, 1,9 lepattanót és 1 gólpasszt átlagolt, 1,7 triplakísérletének pedig csak 31,1%-a ért célba.

2013 nyarán cserére szánta el magát a Detroit Pistons, a Milwaukee Buckshoz postázták az ígéretesen induló, de megtorpanni látszó Brandon Knightot, cserébe pedig megszerezték az ígértesen induló, de megtorpanni látszó Brandon Jenningset. A Bucks motivációja leginkább anyagi jellegű lehetett, elvégre Jennings újoncszerződése éppen kifutott, míg Knight még két évig olcsó volt, és egy újjáépülés alatt álló csapatnak nem akkora érték egy már megfizetett játékos, aki ráadásul a jelek szerint elérte a plafonját. A Pistonsnak sem feltétlenül kellett volna rohannia, Knight hiába torpant meg a fejlődésben a második évében, bőven ráértek volna fejleszteni őt a fiatal maggal együtt, és a következő évben szintet is ugrott Milwaukeeban. Mégsem emiatt igazán érthetetlen így utólag ez a csere, hanem amiatt, hogy mennyire könnyen lemondtak Middleton játékjogáról is a cserében, akit csak azért vettek bele az üzletbe, mert kellett az ő fizetése is ahhoz, hogy pénzügyileg is működjön.

A Pistons dönthetett volna úgy, hogy megpróbálja fejleszteni a fiatal magját, aminek az akkori alapja Greg Monroe, Andre Drummond és Brandon Knight volt, illetve a tavasszal egyre több szép dolgot mutató Khris Middleton. Hozzájuk csatlakozhatott volna még a drafton 1/8-cal kiválasztott Kentavious Caldwell-Pope, de a Pistons vezetősége úgy döntött, hogy ők azonnal jók/jobbak akarnak lenni. Ennek lett áldozata Knight és Middleton, és ezért szerezték meg a készebb irányítónak gondolt Jenningset, ezért érkezett a csapathoz Josh Smith egy 4 éves, 54 milliós szerződésért, és ezért tért vissza a 37 éves Chauncey Billups is. (Oké, ő inkább azért, hogy pályafutása legmeghatározóbb csapatából tudjon visszavonulni.)

A Bucksnál egészen másfajta célkitűzésekkel találkozhatott Middleton, náluk ugyanis pontosan az tűnt a legfontosabbnak, amit minden bizonnyal a Pistonsnak is tennie kellett volna: a fiatalok fejlesztése. A legnagyobb figyelmet egy fiatal, nyurga srácnak szentelték, az 1/15-ös draftjoggal kiválasztott Yannis Adetokunbónak, vagy szembarát írásmóddal, Giannis Antetokounmpónak. (A variációk száma kis túlzással végtelen.) Mivel akkoriban mindkettejükre kiscsatárként tekintettek, az edzéseken sokszor egymással szemben találták magukat, és úgy verték folyton keresztbe egymást, ahogy csak nem szégyelték. Komoly rivalizálásba kezdtek, mindketten a perceikért küzdöttek, Middleton meg akarta mutatni, hogy neki annak ellenére is helye van a ligában, hogy ennyire könnyedén lemondtak róla Detroitban, és Antetokounmpo is ugyanúgy akarta a lehetőséget. Elég hamar elmérgesedett kettejük között a viszony, elvégre mindketten azért küzdöttek, hogy valóra váltsák álmaikat, és a másikban olyan személyt láttak, aki megakadályozhatja őket ebben.

A 2013/14-es idényben ettől függetlenül mindketten kaptak bőségesen lehetőséget, Middleton 30 percet átlagolt, mind a 82 meccsen pályára lépett, 64 alkalommal kezdőként, és a 12,1 pontos átlagánál csak Knight, illetve a 28 meccsen pályára lépő Ramon Sessions tudott magasabbat. Az alapszakasz során mindössze 15 meccset nyertek, ezzel a liga végén zártak, de ez azt is jelentette, hogy egy újabb fiatal tehetséggel bővülhet a keret, az 1/2-vel érkezett Jabari Parker. A 2014/15-ös idényre új edzője is lett a Bucksnak, Jason Kidd érkezett, akinél Middleton mellett Antetokounmpo is 30 perces játékos lett, előbbi ugyanakkor nem egyszer csak a kispadról érkezett, a 79 meccséből csak 58 alkalommal volt kezdő. A fejlődése kicsit megtorpanni látszott, érdemben nem is javított a számain, viszont először próbálhatta ki magát a rájátszásban, és a Bulls elleni hat meccsen 15,8 pontot tudott átlagolni, bár tette ezt mindössze 48,2%-os True Shooting mutatóval. Így is kiérdemelt egy komoly szerződést, sikerült megmutatnia, hogy ő jóval több, mint egy töltelékszerződés, és a Bucks ennek megfefelően honorálta is, öt évre 70 millióért kötötték le.

Middleton a vaskos szerződés megkötése ellenére sem kezdett el lazsálni, sőt, a 2015/16-os szezon elhozta neki az első igazán nagy áttörést, pontátlagát 18,2-re emelte, 4,2 gólpasszával szintén hatalmas karriercsúcsot ért el, ugyanakkor a Bucks csak 33 győzelemig jutott és lemaradt a rájátszásról. Komoly törést okozhatott volna a pályafutásában, hogy 2016 szeptemberében combizomszakadást szenvedett, ami miatt februárig az oldalvonal mellé szorult, a visszatérése után messze elmaradt az előző idényben mutatott játékától, és a rájátszásra sem tudta összeszedni magát, így ismét az első kör jelentette a búcsút neki és az új Bucksnak, bár a csapat helyzetét Jabari Parker súlyos sérülései sem könnyítették meg, aki két ACL-szakadást is elszenvedett az évek során.

A 2017/18-as idényben már nyoma sem volt a korábbi sérülésének és az addigi legjobb szezonját hozta Middleton. 20,1 pontot, 5,2 lepattanót és 4 gólpasszt átlagolt az alapszakaszban, a rájátszásban pedig még egy szinttel feljebb tudott lépni, 24,7 pontot, 5,1 lepattanót és 3,1 gólpasszt átlagolt a Boston Celtics ellen, de hét meccsen így is kiestek. Ez volt az az idény, aminek a közepén megköszönte a Bucks Jason Kidd munkáját, és kinevezte a szezon végéig Joe Prunty-t, és ez volt az az idény is, amikor a néhány évvel korábban elcserélt Brandon Jennings utoljára pályára lépett a ligában – tette ezt egyébként a Bucksban, ahol két 10 napos szerződést követően szerződést is kapott, de a nyáron kivágták. Itt érdemes kitérni arra is, hogy ekkoriban már Brandon Knight is alig ütötte meg az NBA szintjét, ezt az idényt teljes egészében kihagyta sérülés miatt, és azóta is összesen 64 meccsen lépett pályára a ligában, kerek 7 pontot átlagolva.

A Detroit Pistons számára Middletontól függetlenül sem jött be ez a csere, az azt követő öt szezon közül egyedül a 2015/16-osban sikerült rájátszásba jutniuk, és ebből már Jennings sem igazán vette ki a részét, mindössze 23 meccsen lépett pályára, majd elcserélték. A rájátszásban többször is megszorongatták a későbbi bajnok Cavalierst, de végül kisöpörték őket. A 2017/18-as idény során a cserehatáridő lejárta előtt Tobias Harrisért cserébe megszerezték Blake Griffint, akivel úgy tűnt, hogy ismét esélyük nyílik a rájátszásba kerülésre, és ez meg is történt egy évvel később, a 2018/19-es idényt 41-41-es mérleggel zárták, Griffin 2015 után ismét All-Star lett, a rájátszásban viszont ismét kisöpörték őket.

A Bucks számára is vízválasztónak bizonyult a 2018/19-es idény, a kispadra ugyanis megérkezett Mike Budenholzer, aki korábban a Hawksnál megmutatta, hogy képes kiváló csapatokat összerakni az alapszakaszra. Budenholzer jött látott, és rögtön 60 meccset nyert a Bucks, Giannis Antetokounmpo MVP lett, Khris Middleton pedig pályafutása során először All-Star. Middleton egyéni számai nem javultak, 18,3 pontot, 6 lepattanót és 4,3 gólpasszt átlagolt, a csapat ugyanakkor szintet lépett, és ez meghozta számára az első egyéni elismerést. A rájátszás aztán meghozta az első kisebb csapatsikert is, az újjáépülő Bucks először tudott párharcot nyerni a rájátszásban, és valahol szimbolikus módon ezt a Detroit Pistons ellen tették meg, akiknek Middletont is köszönhették. A Pistons ezzel egy időre ismét elköszönt a rájátszás világától, azóta egy 26-40-es és egy 26-46-os szezont tudhatnak maguk mögött, viszont a jövő fényes lehet számukra, ugyanis ők választhatnak az első helyen a 2021-es drafton. 

A Bucks a 2019-es rájátszás második körében visszavágott a Celticsnek az előző évi vereségért (4-1), viszont a Toronto Raptors ellen hiába nyerték meg az első két meccsüket a keleti döntőben, utána sorozatban négyszer veszítettek. Middleton a rájátszásban felemás teljesítményt nyújtott, akadtak kiváló mérkőzései, de nem egyszer az elvárások alatt teljesített, és a Raptors ellen egyetlen 30 pontos meccset leszámítva végig gyengén játszott, a többi találkozón 6 és 14 pont között zárt, míg az első két körben még 19,1 pontos átlagot hozott. Ettől függetlenül ismét nem férhetett kétség ahhoz, hogy megkapja az új, még vaskosabb szerződését, így 2019 nyarán aláírhatott egy öt éves, 177,5 millió dolláros megállapodást. Az új szerződés mérete miatt természetesen még nagyobb elvárásokat támasztottak az iránynába a szurkolók is, főleg ami a rájátszást illeti. A 2019/20-as szezonra egyéni legjobbjával tért vissza Middleton, ismét All-Star lett, karriercsúcsot jelentő 20,9 pontja és 6,2 lepattanója mellett ismét 4,3 gólpasszt átlagolt, kacérkodott azzal, hogy belépjen az 50/40/90-es klubba, viszont a rájátszás kudarcba fulladt, a Bucks a második körben 4-1-re kikapott a Heat ellen, bár ez legkevésbé sem rajta múlt, 25,6 pontot, 6 lepattanót és 6,8 gólpasszt átlagolt ellenük. 

A 2020/21-es idény előtt nem a Bucks számított a legnagyobb esélyesnek a bajnoki címre, annak ellenére sem, hogy Jrue Holiday megszerzésével komolyat erősítettek. A Brooklyn Nets James Harden nélkül is erősebb csapatnak tűnt, majd idény közben a Philadelphia 76ers is jobban teljesített, és akkor a nyugati riválisokról szó sem esett. Middleton hasonló számokat hozott, mint egy szezonnal korábban (20,4 pont, 6 lepattanó, 5,4 gólpassz), de az All-Star keretből mégis kimaradt ezúttal, és amellett sem nehéz érvelni, hogy ő lett volna a legnagyobb kimaradó. A Bucks a rájátszást kisebb meglepetésre egy Heat elleni söprössél kezdte, majd ezt követően egy hétmeccses thrillert mutattak be a Brooklyn Nets ellen – az ellenfélnél kidőlt Kyrie Irving, James Harden is fél lábon játszott, de ettől még nem volt könnyű dolguk, és a hetedik meccs rendes játékidejének a legvégén is csak milimétereken múlt, hogy Kevin Durant nem vezető, hanem „csak” egyenlítő kosarat dobott ellenük.

A Bucksnak azonban szerencséje volt Durant cipőjével, és nem ez volt az utolsó alkalom a rájátszásban, mert az Atlanta Hawks elleni keleti döntőben ugyancsak nagyon kevésen múlt, hogy Antetokounmpónak nem szállt el úgy a térde, hogy utána egy évig csak külső szemlélőként lásson pályát. Antetokounmpo két meccsre így is kiesett 2-2-es állásnál, a Bucks viszont kétszer is nyerni tudott nélküle; egyszer Brook Lopez és Bobby Portis megőrülésének is köszönhettek sokat Middleton 26/13/8-as meccse mellett, míg a másik alkalommal már „csak” Holiday (27/9/9) maradt meg Middleton (32/4/7) mellett megbízható opciónak. A döntőt hiába kezdte jól, a Bucks elvesztette az első meccset a Suns ellen, majd a második vereségnél már ő sem játszott jól. A harmadik meccsen sem nyújtott kiemelkedőt, de a Bucks simán nyerni tudott, a negyedik találkozó pedig az övé volt, 40 ponttal vezette csapatát újabb győzelemre, és az ötödik meccsen ismét fontos kosarakat szerzett, hogy aztán a hatodik találkozón háttérbe lépjen és átadja a terepet az addigra teljesen megőrülő Antetokounmpónak.

Khris Middleton hosszú utat tett meg, kezdve onnan, hogy hozott egy akkoriban rossznak tűnő döntést, amikor nem jelentkezett a draftra, majd egyetlen év alatt lemondtak róla Detroitban, míg Milwaukeeban úgy kezdett, hogy hamar rossz viszonyba került új csapata leendő sztárjával. Ennek ellenére sem adta fel a küzdelmet, és szerencséjére a Bucksnál csak olyan közegbe került, ahol fiatalon megkapta a kellő lehetőséget arra, hogy bizonyítson, és ő pontosan ezt tette. Fokozatosan egyre nagyobb szerepet harcolt ki magának, mígnem előbb All-Star lett, majd később bebizonyította, hogy lehet ő egy bajnoki címet nyerő csapat második legjobb játékosa. Antetokounmpo miatt ráadásul nem is egy szokványos második opciós szerepet kell elvinnie, hanem egy olyat, amiben nagyon sokszor az ő kezébe kell adni a labdát a szoros végjátékoknál, mert ő a jobb dobó, ő a megbízhatóbb büntetőző. Middleton a 2021-es rájátszásban maximálisan megfelelt ennek a szerepnek, 23 meccs alatt 23,6 pontot, 7,6 lepattanót és 5,1 gólpasszt átlagolt, és a döntőre sem esett vissza (24/6,3/5,3). 

A végére pedig álljon itt egy igencsak érdekes statisztika a Bucks-Suns párharc kapcsán: a Second Spectrum adatai alapján az NBA nagydöntőjében 32 pont született clutch szituációban, vagyis olyankor, amikor legfeljebb 5 pont volt a különbség a mérkőzések utolsó 5 percében. Ilyen helyzet három meccsen állt elő, az utolsó három találkozón, és Middleton 18 pontot szerzett ilyenkor, míg a két csapat összes többi játékosa megállt 14-nél. Middleton 6/8 dobását és 5/6 büntetőjét süllyesztette el clutch szituációban a döntő alatt, míg a második legeredményesebb Antetokounmpo 4 pontig jutott. Ez nem mellékesen elég erősen árulkodik arról is, hogy mi döntött a Bucks javára, a 32 clutch pontból csak hetet szerzett a Suns, Devin Booker például 1/5-ös mezőnymutatóval zárt ilyenkor, míg Chris Paul két labdát is eladott ilyen helyzetben. Middleton keze nem remegett meg a legfontosabb szituációkban, és ezért bajnoki cím lett a jutalma. Nem is rossz egy olyan játékostól, akit töltelékként dobtak be egy Brandon Jennings és Brandon Knight köré épülő cserébe.

 

Kép: Jonathan Daniel/Getty Images

Adatok: basketball-reference.com, nba.com/stats

A bejegyzés trackback címe:

https://hack-a-gm.blog.hu/api/trackback/id/tr3116616250

Kommentek:

A hozzászólások a vonatkozó jogszabályok  értelmében felhasználói tartalomnak minősülnek, értük a szolgáltatás technikai  üzemeltetője semmilyen felelősséget nem vállal, azokat nem ellenőrzi. Kifogás esetén forduljon a blog szerkesztőjéhez. Részletek a  Felhasználási feltételekben és az adatvédelmi tájékoztatóban.

Nincsenek hozzászólások.
süti beállítások módosítása